Этнический состав. На территории Франции обнаружены многочисленные следы пребывания первобытных людей. Самые древние из них, относящиеся к эпохе мустье (средний палеолит), имеют возраст свыше 100 тыс. лет (пещера Фонтешевад близ Ангулема в предгорьях Центрального Французского массива, грот Монморен в предгорьях Пиренеев и др.). Большое число остатков людей неандертальского типа найдено в пещерах Дордони и других районов Франции; они датируются первой половиной позднеплейстоценового оледенения. Не менее многочисленны следы пребывания кроманьонских людей, наиболее близких к современному виду Homo sapiens; такие местонахождения изучались в Дордони, Шаранте, Тарне и других районах. К этой эпохе относятся замечательные наскальные изображения в пещерах Южной Франции, датируемые мадленом (10-12 тыс. лет назад).

В историческое время Франция неоднократно была ареной миграций разных народов, в результате смешения этих разнородных элементов сформировалось современное население страны. Тем не менее различают три расовые группы: средиземноморскую (южноевропейскую), центральноевропейскую (альпийскую) и североевропейскую (балтийскую). Средиземноморская группа характеризуется невысоким ростом и хрупким телосложением, темными волосами, карими глазами и овальным лицом. Центральноевропейская общность характерна в основном для района Центрального Французского массива и отличается невысоким ростом, коренастым телосложением, русыми волосами. Основные признаки североевропейской группы — высокий рост, мускулистое телосложение, светлые волосы, белая кожа и голубые или серые глаза. 

Язык и религия. Все жители Франции говорят по-французски. В западной Бретани ок. 1250 тыс. бретонцев пользуются бретонским языком, относящимся к кельтской группе, в Пиренеях ок. 200 тыс. басков говорят на баскском, а ок. 250 тыс. каталонцев — на каталанском. На диалекте итальянского — корсиканском языке — говорят 250 тыс. корсиканцев на о.Корсика. На северо-востоке страны в Эльзасе и некоторых районах Лотарингии ок. 1 млн. человек говорят на диалекте немецкого языка, а почти 150 тыс. человек в районе Дюнкерка — на фламандском языке. 

Католицизм исповедуют 4/5 населения страны, 1/4 населения регулярно посещает церковь. Около 12% населения, в том числе свыше 1/3 проживающих в Парижской городской агломерации, считают себя атеистами. Мусульмане (в основном мигранты из Алжира, Марокко, Туниса, Сенегала, Мали и Мавритании) составляют 3% населения. Около 2% населения исповедуют протестантизм и 1% — иудаизм. 

Демография. В 1800 Франция имела самую большую в Западной Европе численность населения. По переписи 1990, в стране проживало 56 614 тыс. человек. Рождаемость во Франции стала снижаться в середине 19 в. В 1938 она составляла 15 человек на 1000. После Второй мировой войны Франция пережила краткий "детский бум". К 1948 рождаемость повысилась до 21 человека на 1000, но затем постепенно снижалась вплоть до 1970-х годов, когда она стабилизировалась на уровне в 14-15 человек на 1000, а в 1990-х годах снова упала до 12-13 человек на 1000. 

Уровень рождаемости сильно варьирует в разных районах Франции. Традиционно он высокий на севере и очень высокий в Бретани, а на юге и особенно юго-западе — традиционно низкий. Уже в середине 19 в. на юге обычными стали семьи с одним ребенком-наследником. 

Уровень смертности во Франции в 19 в. также постепенно снижался. После Второй мировой войны он оставался сравнительно стабильным — 10-11 на 1000 человек, а в 1997 снизился до 9,1 на 1000 человек. Самые большие успехи были достигнуты по снижению детской смертности, которая в 1997 составила 5 человек на 1000 новорожденных (в начале 1950-х годов 46 человек на 1000, а в начале 1920-х годов 97 человек на 1000). Средняя ожидаемая продолжительность жизни мальчиков, родившихся в 1991-1997, — 74,2 года, а девочек — 82,1 года. Приблизительно одна четверть населения моложе 20 лет, а один человек из пяти достиг 60 лет и более, остальные 55% населения относятся к трудоспособной возрастной группе. 

Число браков с начала 1970-х годов значительно уменьшилось, в то время как число разводов возросло. Постоянно увеличивается число пар, не регистрирующих свой брак (13,5% в 1998), а число внебрачных детей в 1996 составило 39%. Растет число неполных семей и одиноких людей. 

Иностранцы. Франция на протяжении длительного времени испытывала недостаток рабочей силы из-за низкого уровня рождаемости. Поэтому еще до Второй мировой войны там проживало около 3 млн. иностранцев, число которых к моменту переписи 1954 сократилось до 1451 тыс. человек, но к 1990 составило уже 4,2 млн. человек. Главным образом, это выходцы из Португалии, Алжира, Италии, Испании, Марокко и Туниса. 

Географическое распределение населения. Хотя 3/4 населения Франции считается городским, плотно заселен только один крупный промышленный район. Это угледобывающий район с развитой текстильной промышленностью на севере Франции, включающий Лилль (173 тыс. человек в 1990) и менее крупные промышленные центры Рубе, Туркуэн, Бетюн, Ланс, Дуэ и Валансьен. 

Самая высокая концентрация населения — в Париже вместе с его промышленными пригородами. В 1990 здесь насчитывалось 2,2 млн. человек, а во всей Парижской городской агломерации — 9318 тыс. человек (более 1/6 населения страны). 

Вторым городом Франции по численности населения является Марсель (800,55 тыс. человек в 1990). Марсель — крупнейший порт страны на Средиземном море, центр нефтеперерабатывающей и нефтехимической промышленности, судо- и авиастроения.

Лион (население 415,5 тыс. человек), расположенный у слияния рек Сона и Рона, — важный железнодорожный и автодорожный узел, центр текстильной, электротехнической, нефтеперерабатывающей и фармацевтической промышленности, здесь развито станкостроение.

В Тулузе (358,7 тыс. человек), расположенной в богатой сельскохозяйственной области на юго-западе Франции и являющейся транспортным узлом, развиты авиационная, ракетно-космическая, радиоэлектронная, химическая, легкая и пищевая промышленность.

Ницца (342,4 тыс. человек) — порт на Средиземном море, курортный центр французской Ривьеры.

Бордо (210,3 тыс. человек) — крупный порт, развиты нефтепереработка, судо- и авиастроение, машиностроение, металлургическая, текстильная, деревообрабатывающая, пищевая промышленность, виноделие.

Нант (245 тыс. человек) — крупный порт на атлантическом побережье и центр авиа- и судостроения, химической, нефтеперерабатывающей, бумажной и пищевой промышленности; кроме того, здесь развито производство кожи, одежды и табачных изделий.

Страсбург (252,3 тыс. человек) — основной французский порт на р.Рейн, центр машиностроения, текстильной, деревообрабатывающей, нефтеперерабатывающей и пищевой промышленности.

Сент-Этьен (199,4 тыс. человек) — город на восточной окраине Центрального Французского массива, имеющий развитую черную металлургию, разнообразное машиностроение, трикотажную промышленность, здесь ведется добыча угля.